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BASIC: A primeira linguagem de computador para as massas

BASIC: A primeira linguagem de computador para as massas

Nos anos 1950 e 60, antes da introdução da linguagem de programação BASIC, computadores como o Mark I e o UNIVAC exigiriam que operadores especiais alimentassem cartões perfurados contendo as instruções do computador. Os programas, como os conhecemos agora, não existiam, e esses computadores eram mais parecidos com a calculadora científica de um aluno do que os computadores que usamos hoje.

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Foram necessárias várias inovações importantes para irmos além dos primeiros dias da computação para onde estamos hoje, mas nenhuma delas teria importância se não fosse pelo BASIC, a primeira linguagem de programação que alguém poderia aprender, desmistificando o computador e colocando o base crucial para a revolução do computador pessoal.

Origem do BASIC

BASIC, ou Código de Instrução Simbólica Multifuncional para Iniciantes, foi um desenvolvimento essencial que atendeu a uma necessidade muito particular. Antes do BASIC, um matemático ou cientista da computação se sentava em sua mesa e escrevia as operações matemáticas que um computador precisava realizar na forma de uma pilha de cartões perfurados.

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Eles então iriam para a sala de informática e entregariam a pilha para um operador de computador, que colocaria seus cartões um de cada vez na máquina. Dependendo de quantos “programas” o operador teve que executar antes de chegar ao seu, você poderia esperar o dia todo pela saída de seus cálculos.

Ninguém tinha tempo para brincar com essas máquinas, então seu uso era reservado para uns poucos selecionados cujo trabalho era importante o suficiente para justificá-lo e que sabiam o que estavam fazendo.

Quando John Kemeny e Thomas Kurtz do departamento de matemática do Dartmouth College tentaram descobrir a melhor forma de ensinar seus alunos a usar essas novas máquinas de computação, eles não estavam planejando iniciar uma revolução. Eles simplesmente reconheceram a importância que esses sistemas teriam no futuro e queriam expor todos os seus alunos ao seu uso e função, independentemente de seu campo de estudo.

“Nossa visão era que todos os alunos do campus deveriam ter acesso a um computador, e qualquer membro do corpo docente deveria ser capaz de usar um computador na sala de aula sempre que apropriado”, disse ele em uma entrevista por vídeo em 1991. “Era tão simples como isso.”

Juntos, em um incrível esforço colaborativo com seus alunos de graduação, Kemeny e Kurtz criariam a primeira linguagem de programação de computador verdadeiramente acessível, BASIC, e logo se tornaria a maneira como as pessoas em todo o mundo aprenderiam a usar e programar um computador nos anos seguintes .

Construindo uma linguagem acessível

“Estávamos pensando apenas em Dartmouth”, disse Kurtz. “Precisávamos de um idioma que pudesse ser‘ ensinado ’a praticamente todos os alunos (e professores) sem que eles precisassem fazer um curso.”

Fazer um estudante de inglês produzir cartões perfurados com matemática seria uma aula difícil de preencher, mesmo se fosse necessário para se graduar, então um dos principais desenvolvimentos que tornou o BASIC possível foi o conceito, totalmente novo na época, do Tempo Compartilhando.

Esta era a ideia de que entre as sequências de entrada do usuário, o computador poderia trabalhar no programa de outra pessoa e circular de volta para o primeiro usuário, uma vez que ele tivesse terminado a entrada em um terminal. Este foi um desenvolvimento revolucionário e logo acabaria com os cartões perfurados para sempre.

Tudo o que você precisava agora era o usuário em um terminal de teletipo com um teclado onde eles pudessem digitar seu programa. Dartmouth implementou o novo modelo de compartilhamento de tempo e ficou conhecido como Dartmouth Time-Sharing System (DTSS). Agora que um estudante de inglês estava sentado no terminal da DTSS, o que eles deveriam digitar?

“Queríamos que a sintaxe da linguagem consistisse em palavras comuns e que essas palavras tivessem um significado mais ou menos óbvio”, disse Kurtz. “É um alongamento leve, mas não é mais simples usar OLÁ e ADEUS no lugar de LOGON e LOGOFF?”

Com uma bolsa de US $ 300.000 da National Science Foundation e dois novos computadores da GE, o BASIC foi introduzido em 1964, consistindo em apenas 14 comandos que permitiam ao usuário realizar operações matemáticas e armazenar o resultado em uma variável, repetir uma instrução em um loop, pule para outra parte do programa e imprima em uma máquina de teletipo, entre outros.

O que ele não tinha, até ser adicionado na 3ª revisão do BASIC em 1966, era uma maneira de um programa receber informações do usuário, então INPUT foi adicionado, permitindo que um programa aceite caracteres alfanuméricos digitados pelo usuário .

Onde antes os programas de computador eram maneiras de realizar cálculos complexos rapidamente, agora eles podiam fazer praticamente qualquer coisa e ainda ser simples o suficiente para qualquer pessoa aprender em menos de um dia.

O mais importante de tudo, Kemeny e Kurtz sentiram, era que o sistema DTSS era livremente acessível para qualquer pessoa que quisesse usá-lo. Em uma brochura anunciando a inauguração do centro de informática de Dartmouth em 1966, Kemeny escreveu que “[um] aluno qualquer pode entrar na biblioteca, folhear os livros ou levar alguns de volta para seu quarto. Ninguém pergunta por que ele quer o livro, e ele não precisa da permissão de ninguém. ”

“Da mesma forma, qualquer aluno pode entrar no Kiewit Computation Center, sentar em um console e usar o sistema de compartilhamento de tempo. Ninguém vai perguntar se ele está resolvendo um sério problema de pesquisa, fazendo sua lição de casa de maneira fácil, jogando uma partida de futebol ou escrevendo uma carta para sua namorada. ”

Os computadores agora estavam disponíveis para qualquer pessoa que desejasse usá-los e foi uma etapa revolucionária na história da computação.

Evangelizando o BASIC para o mundo

O sucesso do BASIC em Dartmouth foi evidente quase imediatamente. Kemeny e Kurtz celebraram seu sucesso em um relatório de 1967, apontando que 2.000 alunos, respondendo por 80% dos alunos do primeiro ano desde a introdução do BASIC três anos antes, aprenderam a escrever e depurar programas de computador usando BASIC e DTSS.

“Qualquer pessoa que tentar convencer um estudante de graduação em Dartmouth de que os computadores devem ser temidos ou de que eles são de pouca utilidade, será recebido com desprezo fundamentado”, escreveram eles. “O aluno de Dartmouth sabe melhor - e sabe por experiência própria.”

Nem pararam no Dartmouth College. Usando linhas telefônicas, Dartmouth permitiu que outras escolas da região usassem o DTSS para seus próprios fins, incluindo escolas de segundo grau até Harvard e Princeton. Ele compartilhou seu conhecimento com outras instituições e ajudou a criar sistemas semelhantes em outras escolas usando BASIC e GE pegou DTSS e BASIC e vendeu o sistema para clientes empresariais.

O BASIC estava a caminho de espalhar a capacidade de programar um computador compatível com o BASIC - que também estava sendo produzido em maior número - para qualquer aluno, escritório de negócios ou amador que desejasse fazê-lo.

No entanto, foi necessária a introdução de uma nova implementação do BASIC, o Microsoft BASIC, para que a linguagem deixasse os escritórios e universidades e se tornasse o mainstream.

Em 1975, a MITS lançou o Altair 8800, o primeiro computador pessoal do mundo. O engenheiro da Honeywell Paul Allen e seu amigo Bill Gates - então ainda em Harvard - escreveram uma versão do BASIC que rodaria na nova máquina, tornando-se o primeiro produto de software da Microsoft.

"Estimei uma vez que, mesmo antes de Bill Gates entrar em ação, cinco milhões de pessoas no mundo sabiam como escrever programas em BASIC", disse Kurtz emNascimento do BASIC,Filme do Dartmouth College que comemora o 50º aniversário do desenvolvimento da linguagem de computador.

A Microsoft iria licenciar sua versão do BASIC para todos os principais fabricantes de computadores da época, da Apple ao Atari, garantindo que quase todos da primeira onda de programadores nascidos da revolução do computador pessoal provavelmente teriam escrito seus primeiros programas em BASIC .

“O objetivo de Kemeny e Kurtz era tornar essas máquinas excelentes, novas e interessantes disponíveis para um grupo muito mais amplo de mentes”, disse Daniel Rockmore, diretor do Instituto Neukom para Ciência da Computação do Dartmouth College.

"Eles conseguiram. Olhando ao redor para as pessoas olhando para seus telefones celulares, você pode argumentar que eles tiveram muito sucesso. ”


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